Los peloteros norteamericanos en la pelota cubana II. El aporte de las Ligas Negro de EE UU

El deporte es el esperanto de las razas
Jean Giraudoux

El presente artículo, como el anterior relacionado, es parte del  libro en preparación: De la historia del béisbol en Cuba, Esbozos biográficos de peloteros extranjeros en Cuba. De este autor

Esteban Romero

Como es de suponer, el mayor aporte extranjero a la pelota cubana llegó del béisbol de EEUU, padres y creadores de este deporte. Sin embargo, se puede decir que la pelota de las Ligas Negro aportó más en los inicios del béisbol cubano, sobre todo en las primeras décadas del siglo XX, que las propias grandes ligas. Prácticamente se estableció una especie de simbiosis entre la pelota cubana profesional y las Ligas Negro, ya que muchos de sus peloteros, cubanos y norteamericanos, jugaban en el verano en EEUU y luego en el invierno venían a continuar jugando en Cuba. Lo interesante es que varios peloteros cubanos blancos (algunos dudosos), que no tenían cabida en equipos de blancos en EEUU, terminaban jugando en las Ligas Negro. Al final las dos partes terminaban beneficiadas al no existir barrera de color que limitara su juego.

En Cuba de las ligas Negro se habla poco, es que como si no hubieran existido, por lo que se hace necesario dar un bosquejo a estas ligas segregadas en EEUU producto del racismo imperante en el deporte de este país hasta hace unas décadas.

Los dos primeros equipos de ligas Negro fueron los St Louis Black Stockings y los Cuban Giants (Gigantes cubanos), que viene a demostrar como a Cuba se le identificaba con la pelota, en particular con la pelota que jugaban los atletas negros.

En 1887 se creó la llamada liga nacional de color, la que duró muy poco. Luego existieron los llamados equipos independientes, o sea aquellos que eran como trotamundos que jugaban donde quiera con tal de ganar algunos centavos. Desde 1914 eran varios los equipos que jugaban de esta manera, entre ellos los Gigantes Reales Brookyln, Gigantes Americanos Chicago, Gigantes Chicago, Gigantes Unión Chicago, Gigantes Cubanos, Estrellas Cubanas de la Habana, Indianápolis ABC, Medias Blancas Louisville, Gigantes Lincoln Nueva York, Gigantes de Color de Nueva York, Gigantes Filadelfia, Gigantes Mohawk Schenectady y los Sprudels West Baden entre otros, ya que según la historia, los equipos independientes con peloteros negros sobrepasaban la cifra de 200 al inicio del siglo XX.

En 1913 se creó el equipo Long Branch Cubans, que también se le conocía como Newark Cubans o Jersey City Cubans, de hecho el primer equipo profesional de béisbol en EEUU con peloteros todos cubanos. El equipo se mantuvo hasta 1916 y en sus filas jugaron peloteros como el lanzador Adolfo Luque, el receptor Miguel Ángel González, el torpedero Tomás Romañach entre otros. Este equipo jugó como Long Branch, Nueva Jersey en el período de 1913-15, pero la primera mitad de la temporada de 1914 la jugó en Newark, Nueva Jersey. El Long Branch jugó en Jersey City en 1916, por lo que entonces se comenzaron a llamar “Jersey City Cubans”. El equipo luego jugó en Poughkeepsie, Nueva York, y allí se les llamaban como siempre, “Long Branch Cubans”. Este equipo por su carácter itinerante se movía a varios parques para jugar, por lo que en julio de 1916 pasaron a jugar a Harlem y luego a Madison, Nueva Jersey. El conjunto estaba esencialmente compuesto por peloteros cubanos blancos, pero que muchas veces topaban con equipos de las Ligas Negro, y es de ahí que a veces se le sitúe dentro del sistema de las Ligas Negro como equipo independiente, lo cual no es realmente exacto. El Long Branch de hecho jugó en la Liga Atlántica en 1914, y en 1916 en la Liga Tri-County.

En los equipos de peloteros negros se pagaba poco y los jugadores tenían que viajar para poder lograr algún sustento en juegos de exhibición. Se sabe que muchas veces jugaban hasta triple juego en algún que otro lugar. Eran capaces de jugar con equipos de peloteros negros como con otros de grandes ligas, de éstos aceptar el reto. Por lo regular e históricamente, los equipos negros les ganaron más de un 60% de los juegos a los equipos profesionales de grandes ligas.

En 1920 Andrew Rube Foster, dueño de los Gigantes Americanos Chicago, creó en Kansas City la llamada Liga Nacional Negro. Foster fue uno de los primeros peloteros negros que jugara en la pelota profesional cubana, lo que hizo a partir de 1907. Los primeros equipos de esa liga nacional en 1920 eran los Gigantes Americanos Chicago, Estrellas Detroit, Estrellas Cubanas de Cincinnati, Gigantes Chicago, Marcos Dayton, Gigantes St Louis, y los casi eternos ABCs Indianápolis y los Monarcas de Kansas City, que se convirtieron en vencedores regulares de muchas justas de las ligas Negro. Esta liga tuvo en sus dos últimas décadas a un equipo muy ganador que fue los Grises Homestead. Igualmente los New York Cubans (suena así mejor que traducido al español) fueron de los equipos a derrotar en la última década de esta liga, donde además jugaron equipos como las Águilas Newark, Estrellas Filadelfia, Yankees Negros Nueva York y Gigantes Élite Baltimore.

Lo que queda claro es que Cuba ya desde 1920 figuraba entre los equipos. Aquel primer conjunto con nombre de Cincinnati tuvo entre sus filas a peloteros reconocidos como los matanceros Valentín Dreke, Bernardo Baró, Eufemio Abreu, Marcelino Guerra, los habaneros José Fernández, Eustaquio “Bombín” Pedroso y Ramón “Mike” Herrera, que luego jugara en las Grandes Ligas; el cienfueguero Bienvenido Jiménez, más conocido como Pata Jorobá, los reglanos José López, y Prudencio Martínez y Matías Ríos de Sagua la Grande, y dos peloteros cubanos más de origen desconocido, José Leblanc y Faustino Valdés.

La liga nacional duró hasta 1948 cuando ya los peloteros negros pudieron saltar a jugar en las ligas profesionales de blancos. Pero también existieron otras ligas como fueron la Liga Negro Americana, que se creó en 1937 y logró nutrirse de algunos equipos eficientes de la liga nacional, como fueron los Monarcas de Kansas City, los mismos Gigantes Americanos Chicago, Indianápolis ABCs, Payasos Cincinnati, Barones Negros Birmingham, Medias Rojas Memphis, Estrellas St Louis, Estrellas Detroit entre otros. Esta liga americana perduró hasta 1950.

La Liga Oriental de Color tuvo una breve duración, de 1923 a 1928, con la participación de equipos como Gigantes Bacharach Atlantic City, Medias Negras Baltimore, Gigantes Lincoln Nueva York, Gigantes Reales Brooklyn, Estrellas Cubanas Orientales, Gigantes Hilldale Filadelfia y los Grises Homestead, equipo que terminó jugando en la Liga Nacional Negro en las postrimerías de las ligas negro.

En 1932 hubo una liga con una sola temporada, la Liga Este- Oeste, que tuvo entre sus participantes a las Medias Negras Baltimore, Estrellas Cleveland, Estrellas Cubanas Orientales, Lobos Detroit, Grises Homestead, Pilotos Washington, Carmelitas Newark y Gigantes Hilldale Filadelfia.

Una evidencia de la necesidad que tenían los peloteros negros de jugar en Cuba y exhibir sus aptitudes la tenemos en el hecho de las llamadas Series Cubano-Americanas, que comenzaron en 1908, y donde jugaban equipos cubanos y otros visitantes de las grandes ligas. En este caso los peloteros negros norteamericanos jugaban dentro de los equipos cubanos.

Baseball- reference.com sitúa a la liga profesional cubana como otra liga negro en el período de 1905 a 1911. Como ya sabemos, y por lo que este autor ha podido ver, Harry Buckner, más conocido como Green River (Río Verde), fue el primer pelotero negro en jugar en la pelota profesional cubana, lo hizo en 1906. Al año siguiente vinieron siete peloteros norteamericanos, todos de las ligas Negro, entre ellos dos miembros actuales del Salón de Cooperstown, Andrew Rube Foster, considerado como uno de los padres de la pelota de las ligas Negro en EEUU, y el jardinero Preston Hill. Tanto Foster como Hill casi siempre jugaron con los mismos equipos. Foster lo hizo con el Fe (1907), Habana (1908), Fe (1912) y San Francisco (1915–16), equipo este último que dirigió en esos dos años, mientras que Hill jugó con Fe (1907), Habana (1908-12) y San Francisco (1915–16).

En 1908 la cifra ascendió a 11 peloteros de las Ligas Negro, entre ellos otro miembro destacado del Salón de Cooperstown, el infielder Henry “Pop” Lloyd, quien jugó en Cuba por largo tiempo: Habana (1908–09, 1910-12), Fe (1913), San Francisco (1915–16), Habana (1922-24), Almendares (1924 – 28) y Almendarista (1930). Lloyd fue un excelente defensor del campo corto y de la segunda base, mientras que zurdo al bate, era temible para los pitchers adversarios.

Los servicios de Preston Hill fueron para Fe (1907), Habana (1908-12), San Francisco (1915–16), donde resultó co-líder en carreras anotadas (53) (empatado con Emilio Palomino), líder en hits (60), triples (5) y slugging (.434) en la temporada de 1908; líder en carreras anotadas (36) en la temporada de 1908-09; y líder en hits (35), triples (5), slugging (.490) y bateo (.365) en la temporada de 1910-11.

Preston Hill

Preston Hill

Andrew Rube Foster fue líder en juegos completos (15), juegos ganados (10) y promedio de ganados (.667) en la temporada de 1907. En las Ligas Negro lanzó durante el período de 1902 a 1919.

Rube Foster

Rube Foster

Henry “Pop” Lloyd fue líder en triples (8) en la temporada de 1922-23, líder (6) en la temporada de 1923-24, líder (6) en la temporada de 1924-25; líder en veces al bate (196) y hits (73) en la temporada de 1924-25; líder en dobles (8), co-líder en jonrones (3) (empatado con Jud Wilson) y slugging (.560) en la temporada de 1925-26; y octavo en triples conectados (33) y tercero en promedio de bateo (.329) de por vida en la liga profesional cubana.

Henry Pop Lloyd

Henry “Pop” Lloyd

Miembros del Salón de la Fama Cooperstown procedentes de las Ligas Negro que hayan jugado en Cuba son varios, donde además de los anteriormente mencionados, aparecen:

– El receptor James Raleigh (Biz) Mackey (Almendares, 1924–25), que jugó en las Ligas Negro de 1920 a 1947

James Raleigh Big Mackey

James Raleigh (Biz) Mackey

– El jardinero Norman “Turkey” Stearnes, que jugara para el Santa Clara/Matanzas (1924-25), excelente corredor y bateador de fuerza en las Ligas Negro, donde jugó de 1920 a 1936.

Norman Turkey Stearnes

Norman “Turkey” Stearnes

– El estelarísimo lanzador Raymond “Jabao” Brown (Santa Clara, 1936-39, Almendares – Marianao, 1945 – 46, Cuba/Santiago, 1947 – 48), quien fue co-líder en jonrones (4), líder en juegos completos (14), co-líder en juegos ganados (12) (empatado con Bob Griffith) y líder en promedio de (.706) en la temporada de 1937-38; líder en juegos completos (16) en la temporada de 1938-39; lanzó cero hit cero carreras el 11 de noviembre de 1936; fue segundo en promedio de ganados (.696) de por vida en la profesional cubana. Jabao jugó de 1930 a 1953 en la pelota de las Ligas Negro y de las Menores.

Raymond Jabao Brown

Raymond “Jabao” Brown

– El lanzador Willie Foster, hermano de Rube Foster, que lanzara para el Cuba (1927-28) y fuera líder en juegos completos (8) y lechadas (2) en esa temporada. En las Ligas Negro jugó de 1923 a 1938.

Willie Foster

Willie Foster

– El lanzador derecho Joe “Smokey” Williams jugó para Habana (1911-12), Fe (1913), San Francisco (1915–16), y lideró juegos lanzados (20), co-líder en juegos completos (12) (empatado con José de la Caridad Méndez) y co-líder en ganados (10) (empatado con Frank Wickware) en la temporada de 1912. Jugó pelota en Ligas Negro o Independiente de 1905 a 1931.

Joe Smokey Williams

Joe “Smokey” Williams

– El lanzador derecho Wilber “Bullet” Rogan, el supersónico, por eso le decían la bala, lanzó para Almendares (1924-25) y entonces fue co-líder en juegos ganados (9) (empatado con Oscar Levis) de la temporada. En las Ligas Negro jugó de 1917 a 1938.

Wilber Bullet Rogan

Wilber “Bullet” Rogan

– El jardinero-infielder Jud Wilson, más conocido como Jorocón en Cuba,  jugó para el Habana (1924-30), y fue co-líder en carreras anotadas (37) (empatado con Valentín Dreke), co-líder en jonrones (3) (empatado con Henry “Pop” Lloyd), líder en bases robadas (10) y bateo (.430) en la temporada de 1925-26; líder en carreras anotadas (36), triples (7), slugging (.695) y bateo (.424) en la temporada de 1927-28; y líder en slugging (.569) en la temporada de 1929-30. Wilson jugó de 1922 a 1945 en las Ligas Negro.

Jud Wilson
– El superestelar Oscar Charleston, un jardinero central que me decían los aficionados de la generación de mis abuelos, que era de lo mejor que se había visto jugando esa posición en Cuba. Jugó para los Gigantes Bacharach (1920 – 21), Santa Clara (1922-24), Almendares (1924-25), Habana (1925 – 26), Havana Reds (1926 – 27), Cuba (1927 – 29), Marianao (1930). En esas temporadas fue líder en carreras anotadas (59), slugging (.537) y bases robadas (31) en la temporada de 1923-24, líder en veces al bate (151) y en hits (61) en la temporada de 1926-27, líder en jonrones (5) y bases robadas (11) en la temporada de 1927-28, líder en carreras anotadas (12), co-líder en hits (19) (empatado con Dick Lundy), triples (5), slugging (.569 calculado por este autor) y bateo (.373) en el torneo de 1930. Charleston jugó hasta 1945, pero tuvo una aparición en 1954, año de su muerte, con los Payasos Indianápolis.

Oscar Charleston

Oscar Charleston

– El infielder Judy Johnson fue parte de Alacranes (1926–27), Cuba (1927–29). En las Ligas Negro jugó de 1918 a 1936.

Judy Johnson

Judy Johnson

  • Un pelotero fuera de serie fue el torpedero Willie Wells, quien jugó para Cienfuegos (1928-30), Santa Clara (1935-36), Almendares (1936-40), y fue co-líder en hits (63 empatado con Martín Dihigo), co-líder en jonrones (5 empatado con Jacinto Roque) y líder en slugging (.531) en la temporada de 1935-36; co-líder en jonrones (5) en la temporada de 1937-38; y jugador más valioso en la temporada de 1929-30, 1938-39 y de 1939-40. El Diablo, como le llamaban en EEUU, jugó en las Ligas Negro de 1924 a 1948. Por su juego estelar, velocidad, bateo, poder y buena defensa al campo, fue escogido para el Salón de la Fama en 1997.
Willie Wells

Willie Wells

  • El inicialista-jardinero George “Mulo” Suttles jugó para Santa Clara (1929-30) y Cienfuegos (1939-40). Fue líder en jonrones (7) en la temporada de 1929-30, y líder (4) en la temporada de 1939-40. Jugó en las Ligas Negro de 1920 a 1942.
George Mule Suttles

George “Mulo” Suttles

– El lanzador derecho Hilton Smith jugó para Marianao (1937–38) y Santa Clara (1939–40). En las Ligas Negro jugó de 1932 a 1941.

Hilton Smith

Hilton Smith

– El lanzador e infielder Leon Day jugó para Almendares (1937 – 38) y Santiago (1947- 48). En las Ligas Negro jugó de 1934 a 1939.

Leon Day

– El infielder-outfielder y lanzador James “Cool Papa” Bell, el hombre que volaba bajito, jugó para Cienfuegos (1928-30), Almendares (1930), Cienfuegos (1930), Almendares (1940 -41), y fue líder en carreras anotadas (44), jonrones (5) y bases robadas (17) en la temporada de 1928-29; y líder en veces al bate (220), carreras anotadas (52) y dobles (14) en la temporada de 1929-30. Jugó de 1922 a 1941, y como se ve, Cuba era su segunda casa.

James Papa Cool Bell

James “Papa Cool” Bell

– El rey de la longevidad, Leroy “Satchel” Paige, que lanzó para Santa Clara (1929–30), décadas después tuve la suerte de verle lanzar con los Miami Marlins de la Liga Internacional (1956-58) y enfrentándose a los Cubans.

Satchel Paige
– El inicialista Buck Leonard jugó para Marianao (1936–37). Jugó béisbol desde 1933 a 1955.

Buck Leonard
– El recordado receptor Josh Gibson, que jugara para Habana (1937-38) y Santa Clara (1938-39), liderando carreras anotadas (50), jonrones (11) y slugging (.620) en la temporada de 1938-39. Gibson es considerado el hombre de más poder que haya pasado por las Ligas Negro, donde jugó de 1929 a 1946.

Josh Gibson

Josh Gibson

– El receptor Roy Campanella jugó para Marianao (1943- 44). El recordado pelotero fue todo un destacado en las Grandes Ligas, adonde llegó procedente de las Ligas Negro.

Roy Campanella
– El lanzador zurdo Andy Cooper jugó para Habana (1923- 24), Almendares (1924-25) y Cienfuegos/Almendares (1928–29). En las Ligas Negro lanzó de 1920 a 1941.

Andy Cooper

Andy Cooper

– El infielder Raymond Dandridge jugó para Almendares (1937-38), Cuba (1938– 39), Cienfuegos (1939 – 41), Marianao (1945 – 47), Oriente (1946 – 47), Cuba (1947 – 48), Marianao (1949 – 53), y lideró bases robadas (11) en la temporada de 1937-38; veces al bate (318) en la temporada de 1949-50, y líder (305) en la temporada de 1952-53. Jugó de 1933 a 1954.

Raymond Dandridge

– El jardinero Monte Irvin, uno de los primeros peloteros negros en llegar a las Grandes Ligas, jugó para Almendares (1947-49) y fue líder en jonrones (10) en esa temporada.

Monte Irvin

Fueron en total 24 los peloteros negros miembros del Salón de Cooperstown que jugaron en Cuba, pero circunscribir el aporte de estos a la pelota cubana sería injusto. Hay muchos peloteros más de las Ligas Negro que se destacaron enormemente, a los cuales me referiré en el próximo artículo relacionado con el tema.

Bibliografía consultada

– Baseball Guru.com Negro Leagues. http://baseballguru.com/bbnegro1.html

– Baseball-reference.com, Baseball statistics and history.
http://www.baseball-reference.com/

– Figueredo, Jorge S. 2003. Cuban Baseball: A Statistical History, 1878-1961. McFarland & Company, Inc. Publishers, Jefferson, North Carolina-London. 544 p.

– McKenna Brian.2011. The Henriquez Long Branch. Cubans.BaseballHistoryBlog.com.

– Salón de la fama del béisbol. http://www.beisbolfama.com/

– Seamheads.com- Negro League Databases. http://www.seamheads.com/NegroLgs/index.php

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