Florentino Fernández, el gran noqueador cubano

Puedes arrancar al hombre de su país pero no puedes arrancar el país del corazón del hombre
John Dos Passos

Esteban Romero

Cuando se hable de noqueadores cubanos en el boxeo de todos los tiempos, el nombre de Florentino Fernández debe estar en primera línea. Su potente gancho de izquierda anestesió a decenas de adversarios muchas veces a pocos segundos de iniciada la pelea.

Florentino, conocido también como El Buey, de 180 cm. de altura, nació el 6 de marzo de 1936 en Santiago de Cuba. También se le apodó Tres Toneles, sobrenombre que no sé su origen, a no ser que Florentino gustara de tomar el famoso licor o se le diera por el hecho que el licor adormece a quien lo bebe en exceso o sea como sinónimo de su temible pegada. Más me gusta el otro sobrenombre, el Bárbaro del Nocao.

Florentino Fernández

Florentino Fernández

En el boxeo profesional debutó el 24 de noviembre de 1956 contra Pastor Burke, al que liquidó en el tercer round de una pelea a 4 asaltos en el Palacio de los Deportes de la Habana. El 19 de enero del siguiente año peleó contra Juventino Ventosa al que noqueó en el mismo primer round. Luego obtuvo dos victorias por decisión en peleas de 4 rounds sobre Pablo Cárdenas y Pedro Nápoles en febrero y marzo de 1957, respectivamente. En mayo de 1957 liquidó en el segundo asalto a Pablo Barrios de una pelea a 6 rounds y con ello comenzó una seguidilla de peleas ganadas por KO o por KO técnico que se extendió a 16 y concluyó con el KO en el séptimo round a Stefan Redl en el Madison Square Garden de Nueva York de una pelea a 10 asaltos en mayo de 1959. Su siguiente pelea fue en la división welter contra Gaspar “Indio” Ortega, un boxeador mexicano, buen asimilador, que perdió contra Florentino por decisión unánime en el Miami Beach Convention Center el 11 de septiembre de 1959. Con el mexicano volvió a enfrentarse mes y medio después, y le ganó esta vez por decisión dividida de los jueces.

La revancha no se hizo esperar, esta vez la pelea fue en la Habana el 23 de diciembre de 1959, en plena víspera de nochebuena. Esta vez a Kalingo le tocó caer en el mismo segundo round, y después más nunca se enfrentaron.

Durante 1959 y 1960 Florentino peleaba en los welters y recuerdo que en la Habana se hablaba de una posible pelea entre el noqueador y el estilista camagüeyano Luis Manuel Rodríguez, otro que se destacaba entonces sobre el ring, pero aquello fue solo rumor, ya que la pelea no se llegó a dar.

Florentino ganó otros combates para enfrentarse al estelar Emile Griffith en el Madison Square Garden de Nueva York el 25 de agosto de 1960, pelea de 10 asaltos que perdió el cubano por decisión unánime de los jueces. Florentino no se amilanó y ganó las siguientes tres peleas por KO o KO técnico, dejando la escena preparada para enfrentarse al experimentado Gene Fullmer por el campeonato mundial de los medianos.

Fullmer o también llamado El Ciclón era un boxeador oriundo de Utah, quien murió a finales de abril de 2015. Era el típico boxeador de los pesos medianos y en su carrera se enfrentó al gran Sugar Robinson en cuatro peleas, en la primera ganó, luego en la revancha Robinson lo noqueó en 1957. La tercera pelea fue tabla en 1960, y en 1961 le ganó a Robinson por decisión. Igualmente había peleado dos veces con el eficaz Carmen Basilio. Lo hizo en 1959, pelea que ganó por KO técnico en el asalto 14 de la pelea, y luego le volvió a ganar en junio de 1960, esta vez en el duodécimo asalto, nuevamente por KO técnico. Así que estamos hablando de un gallo con espuelas y bien afiladas, además de haber sufrido percances físicos en su carrera, como fue en la pelea con Wilf Greaves en febrero de 1959 cuando le fracturaron la mandíbula y estuvo seis meses fuera de acción.

Fullmer era campeón mundial de su división desde su primera victoria sobre Basilio. El título estaba vacante y los dos se enfrentaron por ceñirse el mismo. Había salido de su victoria sobre Robinson y ahora enfrentaba al cubano en pelea de quince asaltos, por el título de los medianos, que se efectuó el 5 de agosto de 1961 en el Ooden Stadium de Utah. Como ven todo arregladito para que el oriundo de Utah ganara, sea como fuera, en su tierra natal. Esta pelea la pueden ver completa en youtube.

Mi apreciación es que hasta el noveno asalto las cosas anduvieron algo parejas, con Fullmer imponiendo su boxeo en la corta distancia y tratando que Florentino no pudiera meter sus famosos ganchos, pero a partir del noveno Florentino fue el mejor. En los rounds 12 y 14 el cubano le puso un saco de goles en el rostro al norteamericano y realmente mayoreó a lo largo de los últimos seis asaltos. La decisión de los jueces fue del flaco Ken Shulsen, que fungió como árbitro sobre el ring, 145-142 para Fullmer. Norman Jorgensen le dio la pelea a Fullmer 148-140, decididamente este Jorgensen estaba ciego, y Del Markham fue el único que vio ganar al cubano, 145-143. Realmente esto fue lo que se llama un verdadero despojo. Florentino mereció la victoria y con ella el título de los medianos. El mismo Florentino aseveraba haberse sentido ganador, Cómo no iba a serlo si llegó a ocasionarle fracturas a su adversario. Lo peor de todo es que nunca se arregló una revancha.

Momento en que Florentino castiga a Fullmer

Momento en que Florentino castiga a Fullmer

Cosas de la vida, no hubo revancha y Fullmer se subió al ring cuatro meses después para enfrentarse a otro cubano, el villareño Benny Paret, al que noqueó en 10 asaltos de una pelea de 15 igualmente discutiendo el título de los medianos. Así que lo que no pudo con Florentino lo logró con Paret.

Por su parte, Florentino perdió tres peleas consecutivas por KO, una de ellas con un rival de consideración como Dick Tiger, en 1962. A continuación derrotó por KO técnico al boricua José Torres, pero volvió a perder con Rubin Carter por KO a los 69 segundos de iniciado el mismo primer asalto. Realmente Florentino debió haber salido muy afectado del despojo ya mencionado, y aunque uno lo crea, a veces las condiciones psicológicas adversas vencen al mejor.

Así y todo, Florentino ganó algunas peleas por KO en 1963, incluyendo la ganada sobre el boricua José Torres, futuro campeón de los ligeros pesados, en 5 asaltos.

Florentino se alejó del ring por un tiempo, trabajó fregando platos en Miami y como mozo en un bus hasta que decidió regresar al boxeo. En sus primeras presentaciones noqueó a Jimmy Williams y a Jerry Evans. Se subió cuatro veces sobre el ring contra el fuerte argentino Juan Carlos Rivero, con quien compartió dos victorias y dos derrotas. Floro logró noquear a Rivero en una ocasión, Rivero hizo lo mismo en la última pelea entre ambos en 1966.

Florentino desde 1966 hasta 1972 ganó 9 peleas, todas por KO o KO técnico y perdió dos igualmente por KO, una contra el nica Lou Gutiérrez y la otra contra Willie Tiger. Todas estas peleas fueron en el ambiente de Miami o de Coconut Grove, Florida.

Cuando parecía que Florentino podría retar al campeón de los ligeros pesados, Bob Foster, el cubano perdió una pelea por KO técnico en el último round de su pelea a 10 rounds con Vernon McIntosh, que fuera su última en su carrera.

Florentino años después de su retiro

Florentino años después de su retiro

Al dejar el boxeo Florentino sirvió de coach de la boxeadora amateur Elizabeth Virrick Gym y trabajó en el negocio de restoranes. A avanzada edad ya el Alzhmeier le empezaba a afectar pero el 28 de enero de 2013 moría en Miami producto de un infarto.

Previamente Florentino había sido exaltado al Salón de la fama del boxeo en Florida en 2009 y un entendido de este deporte como Eladio Secades aseveró: “En el boxeo cubano no hemos visto jamás a un pegador de la precisión, de la violencia, de la capacidad destructiva de Florentino Fernández”, algo en lo que coincidimos, pues este boxeador era un matador como muy pocos. Le he comparado con otros grandes pegadores cubanos y realmente Florentino es el que más peleas ganó por esa vía de manera consecutiva. También la autorizada revista de boxeo, Ring Magazine, lo situó entre los 100 más grandes noqueadores de todos los tiempos.

En su carrera Florentino ganó 50 pleitos, 43 de ellos por la vía rápida, perdió 16, de ellos 10 por KO o KO técnico, y una sola tabla.

El santiaguero murió añorando ver la tierra que lo vio nacer. A inicios del presente milenio declaró a Boxing news: “extraño mucho a Cuba, extraño a mi familia y amigos que dejé detrás, extraño las playas, deseo volver a ver el Malecón, extraño a la Cuba de hace 42 años.

Bibliografía consultada

Acevedo Carlos. One Shot At Glory: Florentino Fernández & The Middleweights of the 1960s. http://thecruelestsport.com/2013/11/20/one-shot-glory-florentino-fernandez-middleweights-1960s/

BoxRec. http://boxrec.com/boxer/10924

Cancio W. 2013. Falleció Florentino Fernández, el boxeador de la pegada de hierro. http://cafefuerte.com/deportes/boxeo/2530-fallecio-florentino-fernandez-el-boxeador-de-la-pegada-de-hierro/

Ring Magazine, October 1961, pages 5-6-7

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